• 4700颗危险小天体在我们头顶旋舞

2020-08-11

4700颗危险小天体在我们头顶旋舞
小行星撞击地球模拟图. (网络图片/看中国配图)

既然地球早期遭遇过无数小行星撞击,那幺,地球在未来也难于完全避免小行星撞击。美国宇航局通过其威力巨大的广域红外线巡天探测望远镜,计算出大约4700颗直径超过100米的具有潜在危险的小天体,有一天可能闯进大气层,与我们赖以生存的蓝色星球相撞。

说起来挺害怕,数千颗这样的小天体就在我们的头顶旋转。它们运行的轨迹编织着我们有关世纪末的恐怖梦幻。根据美国宇航局最新数字,被称之为可与地球交叉的小天体,就是那些可能有一天撞向地球,从而导致巨大灾难的小天体,总共4700个。

美国宇航局的这一估计即将在下一期『天文学杂志』公布。这一数字是通过使用广域红外线巡天探测望远镜,对107颗早已发现的具有潜在危险的小行星的观察而获得的。这些小行星距离地球800万公里,也就是比地球距离月球平均20倍以远的地方,这些小天体有足够的体积,进入地球大气层时不可能毁掉。因而被视为具有潜在的巨大的危险。

通过对这107颗分布在太阳系对地球构成潜在危险的小行星的研究,美国天文学家推导出,在地球的近郊和远郊,共有4700多颗直径超过100米的同类小天体。

做一个简单地比较,就可清楚小天体坠落地球会造成多大的灾难。被认为可能在6000万年前造成恐龙灭绝以及第五次生物大灭绝的那颗小行星,直径大约10公里。另外一颗于1908年在西伯利亚中部爆炸的陨星或者彗星,直径可能是20米。幸运的是,它落在了荒漠上,尽管如此,也毁灭了足足300平方公里的森林。

在上述4700颗已统计的小行星中,目前只有20%到30%被查明了身份。这是截至目前最详细、最完整的统计。进行这一统计的科学家还观察到,这其中相当数量的小天体的运行轨道与地球轨道比起来轻微倾斜。这意味着它们撞击地球的概率较高,但它们也比较容易被人类制造的探测器追上。美国宇航局从现在起到2025年计划发射的探测器有些将降落在它们身上。

这些小天体其中的一颗有一天撞击地球的概率极其微弱,可是一旦发生撞击,后果不堪设想。正因为担心会发生这一可怕的后果,天文学家们正在想方设法如何避免小行星有一天与地球相撞。

年初启动的由欧盟出资的近地轨道防护盾计划,将研究三种预防外天体来袭的可行性。一,直接发射火箭撞击来袭的小天体;二,用“万有引力拖拉机”轻度改变来袭天体的方向;最后也是最危险的一招:发射核武器炸毁来袭天体。

有关地球头顶有不少潜在危险的小天体的消息引起不少人关注。一位网民说,“宇宙这个词在古希腊语中也叫COSMOS,意味着秩序与和谐。其实古希腊人搞错了,宇宙从无秩序,并不和谐,而是混沌一团。巨大的星球相撞,爆炸、冲击、动荡、撕裂从未停止。它绝不是伏尔泰所称颂的:宇宙就像一座巨大的座钟”。

不过,所谓和谐也是相对而言的。另一位网民说,“太阳每天发生亿万次巨大的恐怖爆炸,然而,太阳却给予地球以生命。有了太阳,我们才感觉到大地上的和谐和生机勃勃。我们应该感激太阳,尽管太阳对人类的感激毫无感知。正如帕斯卡尔所言,太阳比人类‘愚蠢’得多。

宇宙就像一个巨大的交响乐团,众多的乐器跟随乐谱奏鸣,有些尖利,有些隆隆,有些则和平而宁静”。


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